Château de la Roche

Ancré sur son piton rocheux depuis le XIIIème siècle, le Château de la Roche est le monument emblématique des Gorges de la Loire au nord du département de la Loire.

Par sa situation improbable en surplomb du fleuve, le Château a abrité de nombreuses familles qui s’en sont servi comme poste de guet, point de péage féodal ou comme résidence d’été. Défiant le temps et les colères du fleuve, il est aujourd’hui cerné par les eaux, depuis la construction du barrage de Villerest en 1982, et s’est ainsi transformé en un charmant îlot romantique.

C’est à de modestes vassaux, la première lignée des sires de la Roche inféodée au Comte du Forez que l’on doit l’édification, entre 1256 et 1291, de la maison forte constituant le noyau du Château actuel. A cette époque, d’épaisses murailles entouraient le rocher complètement séparé de la terre ferme. Jusqu’au XIVème siècle, leurs héritiers jouissent d’un fief important par son étendue et ses avoirs (moulin, droit de pêche en Loire, vignes…).

A partir du XVème siècle, La Roche revient à la famille De Vernoilles. Les dépendances territoriales se restreignent petit à petit. En 1707, les descendants laissent un château très délabré et inhabitable, par absence de moyens et d’entretien.

Deux siècles plus tard, l’aspect du Château se voit totalement modifié par la construction d’une énorme digue en granit, remplaçant le pont-levis qui reliait le Château à la rive droite. La Loire avait été rendue navigable en débarrassant son lit des nombreux rochers. Mais, suite à la violence des crues survenues après, il devenait nécessaire de briser la violence des eaux dans les Gorges avec la digue de la Roche et celle de Pinay.

En 1755, la Roche devient la propriété de La Rivollière qui lui ajoute une aile de style classique. Elle est revendue trente ans plus tard à une famille de bourgeois, les Bouvet, qui connaîtront en ces lieux la crue historique de 1790 qui atteignit le premier étage du logis, et causa de graves dommages.

Durant le XIXème siècle, la Roche passe à plusieurs familles avant d’être acheté en 1900 par un riche industriel roannais, M. Paul Roustan, qui le restaure dans le style gothique, tel qu’il se présente aujourd’hui.

Dans les années 30, le projet de barrage sur la Loire refait surface. Plusieurs centaines d’hectares de terrains sont achetés par la ville de Paris et les occupants du château sont expropriés. EDF reprend le projet à son compte et en fait l’acquisition en 1965. A partir de ce moment, le Château, totalement abandonné, va se dégrader et être victime de plusieurs pillages et crues.

Voué à la destruction avec l’édification du barrage, le Château sera sauvé par la mobilisation des riverains, représentée par le Syndicat des Communes Riveraines au barrage de Villerest. En 1993, il devient propriété de la Commune de Saint-Priest-la-Roche pour le franc symbolique et est pris en main par une association, « Les Amis du Château de la Roche », qui le rénove et permet son ouverture à la visite guidée en 1996.

En 2007, c’est la Communauté de Communes du Pays entre Loire et Rhône (la COPLER, 16 communes, 13000 habitants) qui devient gestionnaire du Château de la Roche et en réalise l’aménagement muséographique actuel.

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